May 28, 2018

Keeping Squamish lakes clean, one dive at a time


— Discover Squamish
— Henry Wang

Garbage pickers  in  scuba  gear  are  a  pretty  common  site  in  Squamish  thanks  to  the  volunteer  organization,  Divers  for  Cleaner  Lakes  and  Oceans.

But  the  group  began  near  suburban  Port  Moody  several  years  ago.

Henry  Wang  had  recently  sold  his  Edge  Diving  Centre  when  his  friend  Jonathan  Martin  invited  him  to  go  diving  in  Buntzen  Lake,  near  Port  Moody.  Wang,  an  experienced  ocean  diver,  had  never  tried  diving  in  a  lake. 

What  he  witnessed,  in  2013,  set  in  motion  a  movement. 

“When  we  got  there,  we  just  saw  a  ton  of  garbage,”  Wang  recalls. 

Picnickers  and  partiers  had  tossed  cans,  bottles,  and  other  detritus  into  the  lake.  “We  didn’t  have  anything  with  us,  just  our  hands,  so  we  shoved  tin  cans  and  bottles  in  our  pockets  and  left.” 

They  soon  returned,  though,  this  time  with  garbage  bags  and  more  friends.  Eventually,  they  set  up  a  society  —  Divers  for  Cleaner  Lakes  and  Oceans  —  and  the  impacts  have  been  vast. 

“In  four  years,”  Wang  says,  “just  doing  this  usually  once  a  month  or  once  every  two  or  three  months,  we’ve  removed  23,000  pounds  of  garbage  —  and  that’s  just  me  and  some  guys.  And  how  many  lakes  are  there  that  people  go  and  party  and  drink  at,  all  across  Canada,  all  across  the  world?

”Common  watering  holes  the  divers  hit  include  Squamish’s  Cat,  Alice,  and  Brohm  lakes.  Most  people  now  are  familiar  with  garbage  gyres,  like  the  Great  Pacific  garbage  patch,  which  is  an  ocean  of  garbage  in  the  Pacific  Ocean.  Fewer  people  are  probably  aware  of  the  accumulated  result  of  the  occasional  tossing  of  something  overboard  or  the  loss  of  dog  toys  or  kids’  goggles  during  a  day  at  the  lake.  The  trash  follows  recognizable  patterns,  Wang  says,  and  his  team  differentiates  between  “malicious  garbage”  and  “incidental  garbage.”  Incidental  garbage  is  found  in  the  water  below,  say,  a  rock  incline,  where  someone  might  be  sitting  with  a  cool  drink  when  a  dog,  a  kid  or  their  own  hand  swipes  the  bottle  and  it  rolls  into  the  lake. 

Malicious  garbage  is  found,  for  example,  at  the  precise  distance  from  shore  that  an  average  human  can  throw  a  beer  bottle. 

Generally,  though,  the  garbage  is  mostly  in  shallow  water.  But  that  doesn’t  mean  anyone  can  join  the  dive  team. 

The  process  of  diving,  collecting  and  bringing  the  garbage  to  shore  is  complicated.  “It  just  happens  that  I  have  a  very  small  pool  of  very,  very  highly  skilled  divers,”  he  says. 

“These  are  not  your  average  ones  who  went  on  vacation  to  the  Caribbean  and  took  a  dive  class. 

All  my  guys,  including  myself,  are  either  cave  divers  or  deep  technical  divers  or  instructors,  or  a  combination  of  those  three.” 

The  volunteer  labour  they  contribute  would  be  valued  in  the  tens  of  thousands  of  dollars.  Wang  is  often  called  to  dive  for  a  specific  lost  item.  Costs  would  add  up  quickly  if  his  team  was  compensated.  “My  hourly  rate  is  $75  an  hour from  when  I  get  off  the  couch,”  he  says. 

“I’ve  got  to  go  load  the  truck  ...  drive  all  the  way  to  you,  dive,  come  home,  clean  and  service  all  the  gear  and  then  when  I  put  everything  away,  that’s  when  my  time  stops.  And  that’s  just  me.  For  me  to  be  in  the  water,  I  need  support  divers,  and  I  need  surface  support,  all  sorts  of  things  have  to  be  in  place....  Literally,  for  us  to  go  out,  a  group  of  10  people,  to  do  a  cleanup  dive,  it’s  in  the  thousands  of  dollars.” 

Parks  departments  and  governments  can’t  afford  those  kinds  of  costs,  so  it’s  something  Wang  and  his  team  do  as  a  public  service. 

What  money  the  organization  raises  mostly  goes  to  covering  divers’  gas  money,  doughnuts,  and  coffee,  maybe  lunch. 

Occasionally  they’ll  pay  for  repairs  to  equipment  that  has  been  damaged  or  for  a  “lift  bag”  —  a  large  sack  into  which  the  smaller  bags  of  garbage  are  loaded  before  being  raised  to  the  surface  —  so  that  another  new  diver  can  participate. 

Unfortunately,  the  cans  and  bottles  they  retrieve  are  not  recyclable.  Even  if  technology  did  exist  to  remove  the  sludge,  it  would  never  be  economically  viable.  There  are,  of  course,  the  inevitable  other  items  the  divers  discover.  Wang  always  gets  a  laugh  when  he  discovers  a  swimsuit,  pondering  the  circumstances  of  losing  that  not  insignificant  garment. 

They’ve  found  many  wallets,  most  of  which  have  been  returned  to  their  owners  through  a  little  sleuthing,  the  most  remarkable  one  had  been  missing  for  15  years. 

They’ve  also  found  six  or  seven  Go  Pro  cameras—  and  returned  all  but  one  of  them  to  their  owners.  Go  Pros  are  especially  vulnerable  because  they  are  hand-held  or  strapped  to  the  body  and  therefore  have  a  tendency  to  get  lost.  On  the  plus  side,  their  recordings  usually  start  with  a  face  shot  of  the  owner  turning  it  on  or,  at  the  least,  shots  of  the  owners’  friends. 

Wang  puts  screen  grabs  —  nothing  embarrassing  —  on  social  media  and  the  return  rate  is  almost  100  per  cent.  The  speediest  one  took  about  four  hours  to  get  back  to  its  person. 

When  people  hear  what  Divers  for  Cleaner  Lakes  and  Oceans  do,  they  frequently  want  to  help.  Wang  says  it’s  even  easier  than  people  think.  “You  can  help  by  just  picking  up  the  garbage  that  you  see.  Because  whatever  you  see  floating  around  on  the  street  eventually  ends  up  in  a  stream,  ends  up  in  the  water.  That’s  just  how  it  works,”  he  says. 

“If  you  don’t  pick  it  up,  the  next  gust  of  wind  comes  by,  it  ends  up  in  the  water,  and  then  I’ve  got  to  go  get  it,  and  it  just  makes  my  day  more  difficult.  If  you  can  make  get  rid  of  one  more  piece  of  garbage,  that’s  less  work  for  us  and  less  garbage  in  the  water  table.”  •

Diver Henry Wang with some of what he has pulled out of local lakes. - Henry Wang

© Copyright 2019 Discover Squamish

Email to a Friend